Sobrevivir a la masacre de Silicon Valley

Por qué los altavoces inteligentes son todo lo que importa en audio

15 de junio de 2018
Tecnología
Por Tucker Bowe
Foto de Studio PIC

Del Número Seis de la revista Gear Patrol Magazine.

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Para las amadas marcas de audio que confían en el pedigrí y el rendimiento para mantener su estatus de élite en el ámbito del audio, la amenaza de los altavoces inteligentes de Amazon, Google y Apple de que la comodidad por encima del rendimiento por sí sola nunca ha sido más grave.

No hace mucho, puede que os hayáis burlado de la idea de que Amazon o Google sean compañías de audio, pero ambas se han convertido en las principales contendientes en el combate por los mejores altavoces activados por voz – smart speakers en el lenguaje tecno-babble. Amazon, con su altavoz Echo, y Google, con su línea de productos Google Home, han vendido decenas de millones de altavoces inteligentes desde sus presentaciones, y no hay señales de que la tendencia se esté desvaneciendo; Amazon vendió 22 millones de sus Echos sólo en 2017. Y ahora que Apple ha entrado en la contienda con el HomePod, otra tecnología, Goliat, se ha unido al juego, impulsando aún más las ventas de altavoces inteligentes. Canalys, líder en el análisis del mercado tecnológico mundial, estima que en 2018 se venderán 56,3 millones de altavoces inteligentes. Básicamente, los altavoces inteligentes están inundando la zona.

Más altavoces de alta calidad y altamente funcionales? ¿Qué hay de malo en eso?

Para un consumidor, estas son buenas noticias. Hay muchas opciones para elegir y es probable que vengan más, lo que significa más competencia. Y la competencia entre las marcas de tecnología genera mejores productos. Una pregunta existencial más grande se cierne, sin embargo: ¿cómo afectará la afluencia de altavoces inteligentes a las tradicionales y queridas potencias de altavoces portátiles como Bose, Bowers & Wilkins, Ultimate Ears y Bang & Olufsen? A primera vista, el panorama no se ve muy bien.

La solución a la que recurren muchas de estas empresas de altavoces sigue el viejo dicho: si no puedes vencerlas, únete a ellas.

Cuando Amazon introdujo por primera vez su Amazon Echo en 2014, la empresa no lo comercializó como un altavoz de alto rendimiento. En cambio, sirvió como una importante cabeza de playa para el asistente de voz de Amazon, Alexa – un dispositivo de escucha que se basaba en el factor de la conveniencia. Por primera vez, todo tipo de información, como música, opciones de control del hogar y capacidades comerciales, estaban disponibles con un simple comando de voz. Se ajustaba perfectamente al modus operandi de Amazon de ser increíblemente conveniente para los clientes. También hizo que el audio en casa fuera más accesible al ofrecer altavoces a un precio de entrada.

En los últimos dos años, Amazon y Google han seguido iterando, lanzando versiones con mejor sonido de sus altavoces inteligentes. Pero la verdadera historia es el HomePod de Apple: es un auténtico motor de un altavoz aprobado por los audiófilos, que debería poner a las empresas tradicionales de altavoces en un aviso oficial. Y no se detiene ahí. Los altavoces inteligentes de Silicon Valley también buscan sistemas de entretenimiento doméstico y sistemas de altavoces multisala. Su ventaja competitiva es exactamente donde uno se imagina que Silicon Valley querría competir: el software.

Google ha integrado su tecnología Chromecast en televisores y barras de sonido de primera calidad de marcas como Sony, Vizio y LG. E incluso Sonos, con su enorme éxito en altavoces multisala, está luchando contra un nuevo frente con Amazon y Google, que han añadido funcionalidad multisala a sus altavoces inteligentes. De hecho, Google Home Max es un doppelganger de Sonos Play:5 sin disculpas. Apple hará lo mismo en la categoría de altavoces multisala cuando se publique una actualización de software para AirPlay 2 a finales de este año.

Nota: A partir de mayo de 2018, AirPlay 2 ya está disponible.

¿Cómo convencerán a los clientes de que sus altavoces son diferentes de los de Amazon, Google o Apple? Es una cuestión que otras industrias han luchado por resolver. La industria relojera suiza, por ejemplo, aún no ha descifrado la fórmula para crear un reloj inteligente competitivo. En el último año, Apple ha superado todas las potencias tradicionales de la industria relojera – Tag Heuer, Omega, IWC e incluso Rolex – para convertirse en el primer fabricante de relojes del mundo. “No es sólo una crisis”, dijo Antonio Calce, director general del fabricante de relojes de lujo Girard Perregaux, al Wall Street Journal . “Debemos repensar el modelo de negocio existente.”

Y Sonos ha hecho precisamente eso. En marzo de 2016, después de anunciar una serie de despidos que les permitirían invertir más en el reconocimiento de voz de sus productos, el antiguo CEO y cofundador de la empresa, John MacFarlane, escribió en un blog: “Alexa/Echo es el primer producto que realmente muestra el poder del control de voz en el hogar. Su popularidad entre los consumidores acelerará la innovación en toda la industria. Lo que es novedoso hoy se convertirá en estándar mañana”.

La solución a la que recurren muchas de estas empresas de altavoces sigue el viejo dicho: si no puedes vencerlas, únete a ellas. Sonos anunció su primer altavoz inteligente el pasado otoño, el Sonos One, que trabaja con Alexa de Amazon y que, con el tiempo, será compatible con Siri de Apple y Google Assistant de Google. Ultimate Ears hizo lo mismo en 2017, lanzando sus primeros altavoces con soporte integrado de Alexa: el UE Megablast y Blast. En muchos sentidos, la integración puede parecer la opción más fácil para estas compañías de audio, pero también puede ser la única opción. Competir con la escala industrial y los recursos de Amazon o Google es prácticamente imposible incluso para las marcas de audio más exitosas. Los recursos necesarios para crear el software y construir una infraestructura para un asistente virtual son enormes y están lejos de las competencias básicas de las marcas de altavoces. Otros obstáculos que dificultan los esfuerzos son los consumidores inconstantes que anhelan una mayor cohesión entre sus artilugios. Nadie quiere otro asistente de voz con quien hablar.

En 2018 se venderán 56,3 millones de altavoces inteligentes. Básicamente, los altavoces inteligentes están inundando la zona.

Aún así, no podemos evitar preguntarnos si esta integración con las empresas de tecnología se está haciendo a regañadientes. Para los fabricantes de altavoces que han promocionado durante mucho tiempo sus fórmulas individuales para el rendimiento de audio como punto de diferenciación, esta idea de que la calidad de audio es la segunda en la lista de características debe ser una idea desconocida, si no inquietante. Amazon, Google y Apple continuarán fabricando altavoces más grandes y con mejor sonido, a precios cada vez más competitivos para empujar a sus asistentes de voz individuales a cada punto de contacto con el consumidor.

Poderes tradicionales como Bose o Bowers & Wilkins pueden ser impotentes para luchar en el espacio de los altavoces inteligentes, lo que les obliga a cambiar hacia la plena integración de los asistentes de voz existentes y reenfocar su investigación y desarrollo en productos más diferenciados. Aunque a largo plazo esto puede resultar satisfactorio para los consumidores con expectativas bifurcadas de sus aparatos – conveniencia o diferenciación completa – el camino hacia esa nueva realidad puede estar lleno de marcadores de marcas que no se adaptan con la suficiente rapidez.

Si hay un lado positivo, es que muchas de estas amadas marcas de altavoces tienen algo que las marcas de tecnología pueden no tener: herencia. La conveniencia del consumidor es inevitable, pero la procedencia puede ser muy importante. Generaciones han crecido escuchando a oradores de Bang & Olufsen, Bowers & Wilkins, KEF y Bose. La capacidad de reintroducirse en los consumidores aprovechando el romance de la alta fidelidad puede servir como una poderosa fuerza motriz para ganar nuevos compradores. El acto de equilibrar la adopción del reconocimiento de voz y otras capacidades de los altavoces inteligentes mientras se aprovecha el encanto del pedigrí será algo a lo que prestar mucha atención. A medida que los asistentes de voz continúen convirtiéndose en una característica dominante, la pregunta para las marcas tradicionales será si pueden mantener su identidad en un mundo en el que la forma más común de interactuar con sus productos será volviéndose hacia ellos, diciendo “oye”, y luego el nombre de otra marca.

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